图片由Cory Strassburger提供

《Xanadu》凭表演驱动的CG在元宇宙中开拓一席之地

2022年1月6日
拥有另一个自我是件超酷的事,尤其是他的性格与你截然相反的时候!问问Cory Strassburger就知道了,他是一位视效美术师,也是YouTube节目《Xanadu》的唯一制作者。Cory的另一个自我是Blu,他是一名外星人,住在自己的宇宙飞船Xanadu中,正在元宇宙中的一隅之地建立他的帝国。
 

“我觉得在现实生活中,有些人天生就很酷,对吧?我不是那样的。”Cory说,“我是一个笨拙无趣的人,Blu就像是我的分身,让我以一种绝不会在现实生活中采用的方式表达自我。在他的世界里成为他,我可以实现我的所有梦想。”

Cory形容自己笨拙无趣,但其他人却不这么认为。在他的YouTube视频评论中,充满了“颠覆者”、“超人”和“了不起”之类的描述。
图片由Cory Strassburger提供
他的工作质量无疑配得上所有这些赞誉,不仅如此,同样引人注意的是,Cory大约平均三周就会独自创作出一集Blu的冒险故事。

通往《Xanadu》之路

Cory在之前的职业生涯中已为总揽一切做好了充分准备。在成长时期,他的目标是搬到加利福尼亚,为ILM或Digital Domain这样的大型特效公司工作。现实是,他最终在一家他称之为“非常酷的作坊式视效公司”工作。他就是在那里学到了完整的视效流程,从3D的各个方面(他回忆说,在Maya出现之前,当时的软件成本超过3万美元,需要昂贵的Silicon Graphics工作站才能运行),到Flame和Inferno系统上的合成和后期制作。

2011年左右,增强现实成为主流,引领Cory进入了实时渲染的世界。他的朋友Ikrima Elhassan在iPad上向他展示了如何用它创造AR体验,“他制作了一头跳舞的小熊.”Cory说,“从那一刻起,我就被迷住了。”两人携手开始制作影片级AR体验,Ikrima负责编程,而Cory负责美术。

但后来,Ikrima带来了一个新玩具:DK1 Oculus Rift原型VR头盔。Cory被震住了。“我觉得那是世界上最了不起的东西.”他说,“我想,在体验过这些之后,我永远不会再做与VR无关的事情了。我可以在那里建立自己的宇宙。”

在拥抱VR的过程中,这对伙伴也转向了虚幻引擎,之所以这样决定,是因为Epic免费提供源代码的访问权限。“这对一家公司来说意义深远。”他说,“对我们来说,这赋予了我们极大的权利:如果我们遇到障碍,Ikrima可以带着我绕过它;如果我们需要新功能,他也可以编写。”

在采用虚幻引擎工作的同时,团队也开始为大型公司创建VR项目。然后,他们产生了制作VR游戏的想法,《Bebylon》由此诞生。受团队时间安排和预算的限制,为战斗中的婴儿制作电影级角色动画是一个遥远的梦想,直到带有深度传感器的iPhone 10面世,才出现了转机。这款当时最新的手机可以使用ARKit进行面部捕捉,Cory握着他能拿到的第一台设备,通过GoPro支架将手机连接到了迷彩头盔上,自制了一套面部捕捉系统。他将这套装置与Xsens套装搭配起来,制作了可在自家使用的完整表演捕捉系统。
图片由Kite & Lightning提供
Cory和Ikrima的初创公司Kite & Lightning凭借这套在虚幻引擎中实时运行的装置在2018年赢得了SIGGRAPH Real-Time Live!最高奖项

“从那之后,我开始钻研。”Cory说,“我能做什么?怎样从中获得最大效益?那一刻,我想,好吧,现在我要开始考虑内容了。如何逼真地呈现这些角色的故事。”

Blu的诞生

轮到Blu和Xanadu登场了。“这是我创造力和自我表达的出口,”他解释说,“也结合了所有我喜欢做的事。我喜欢讲述故事和塑造人物。我喜欢科幻,也喜欢现实世界,将所有这些结合到一个项目中,我就能同时做所有喜欢的事情了。”

Cory描述了一集节目的制作过程,与动画短片非常相似,首先在虚幻引擎中通过解说勾勒出一份粗糙的剧本,并在这个过程中想出一些粗略的修订。

接下来,他会对这份剧本进行调整,然后进入自家车库中的表演捕捉工作室,现在除了iPhone和Xsens套装外,他还添加了用于手指捕捉的Manus手套。合并后的数据会通过Live Link流送回虚幻引擎——Cory使用Epic Games免费的Live Link Face应用来流送iPhone中的面部数据,Xsens和Manus都是支持该协议的众多系统之一——并由他根据动作更新草稿序列。
之后,在渲染这些序列前,Cory会优化摄像机和修订,并最终确定光照效果。最终编辑和音效设计是在Adobe Premiere中完成的。

以思维的速度创作

在虚幻引擎中工作,即使是最后一刻,Cory也能做出修改。“很多时候,最后一刻做出的那些修改才是一集节目中最精彩的部分。”他说,“所以我开始有点依赖这部分过程。现在,如果我遇到阻碍,并且没有立即得出答案,我会想,好吧,我会在这个过程中想到办法,我也能够在最后一刻执行它。如果不是在虚幻引擎这样便捷的环境中工作,我绝对无法做到这样的事情。”

“因为工作的速度能够跟上思考的速度,我可以实施任何不成熟的想法,我可以说,不如把这个和这个结合在一起,看看能不能从中得出一些有趣的东西。在周末的进展中,我最终可能会得到一份很酷的成品,或者很好地验证今后必将完善的概念。”
图片由Cory Strassburger提供
由于Cory完全独立工作,完整制作一集节目大约需要三周半时间,但他希望通过招募更多的美术师,将时间缩短到一周。然而,他也意识到独立运营有利有弊,尤其是在使用虚幻引擎时。

“当进行编辑或设置摄像机时,我可以直接调整光照或修改动画,也可以站在摄影师的角度重新组织整段内容。”他说,“感觉这就像是一种有效的促进剂。之所以一人创作,也是出于一些个人方面的考虑,因为这样我就可以随心所欲。我可以制作任何想要的内容,这非常自由,也充满乐趣。”
图片由Kite & Lightning提供

MetaHuman注入魔力

《Xanadu》的第二集表明,Blu的逼真性在很大程度上要归功于MetaHuman Creator。Cory最初担心,由于Blu是类人生物,他最后可能会让观众产生不良的“恐怖谷”反应。
图片由Cory Strassburger提供
“当MetaHuman出现后,我就感觉,天啊,这些东西太棒了。”他说,“我意识到可以为Blu注入这种神奇的魔力,完善他的形象。”

因为Blu是外星人,而MetaHuman Creator的原理是将真人扫描数据库中的特征混合在一起,因此Cory实际上无法在其中制作他。作为替代方法,他创造了一个尽可能接近Blu的MetaHuman,然后从中提取皮肤纹理、骨架和混合形状等数据,并注入到角色中。
图片由Cory Strassburger提供
“这让Blu变得更加生动逼真了。”Cory说,“我认为真正美妙的地方在于,Epic将MetaHuman交给我这样的人们,就像是为我们提供了一支由最高水平美术师组成的军队,帮助我们创造角色,而我们能够直接使用。这不仅仅是酷。这些资产的创作是数十年经验的结晶。”

新的娱乐类型

《Xanadu》独特地融合了虚拟角色、视频博客和喜剧小品,并在制作过程中实践了一些虚幻引擎技巧。这里也成了其他数字人类创作者的社区,他们受邀加入Blu在元宇宙中的一席之地。

对Cory来说,这是一个美好的港湾。“在我做过的其他所有项目中,从未像现在这样感受到乐趣和自由。”他说,“在某种程度上,它就像是将我所有喜欢的东西打包在一起的产物,随着技术的发展,《Xanadu》和Blu也将不断得到完善。”

这是一场我们迫不及待想要看到的进化。
图片由Cory Strassburger提供

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